VIGO

Descubren la “caja negra” del carbono en el fondo del océano

La expedición viguesa Malaspina hallan un almacén de moléculas a más de 200 metros de profundidad, sin luz solar 

Xosé Antón Álvarez Salgado, investigador del CSIC
Xosé Antón Álvarez Salgado, investigador del CSIC
Descubren la “caja negra” del carbono en el fondo del océano

 Investigadores de la expedición Malaspina del Instituto de Investigaciones Marinas de Bouzas localizan la “bomba microbiana de carbono”, un mecanismo con el que el océano almacena carbono procedente de la actividad humana. Los resultados, basados en 800 muestras de todos los océanos recogidas durante la circunnavegación del buque Hespérides, suponen un paso adelante en el conocimiento de la materia orgánica disuelta en el océano profundo, una gran “caja negra” formada por miríadas de sustancias que persisten de cientos a miles de años. 
El océano contiene una enorme cantidad de carbono en forma de materia orgánica disuelta (700 billones de kilogramos), cantidad comparable al dióxido de carbono (CO2) acumulado en la atmósfera. Casi toda la materia orgánica disuelta es producida por los microorganismos unicelulares que habitan los océanos y, mayoritariamente, persiste en el agua sin alterarse entre décadas y miles de años. La generación de estas sustancias se conoce como “bomba microbiana de carbono”.
Los científicos, que publican sus conclusiones en el último número de la revista “Nature Communications”, se centraron en aquellas moléculas orgánicas que tienen la particularidad de absorber luz y reemitir una parte en forma de fluorescencia. Han descubierto que persisten entre 400 y 600 años en el océano profundo, por debajo de los 200 metros de profundidad, donde no penetra la luz solar.
“Este tiempo de vida es superior al tiempo que tarda en renovarse el océano profundo, unos 350 años, lo que significa que las moléculas fluorescentes, que representan entre el 1% y el 15% de la materia orgánica, tienen potencial para secuestrar carbono antropogénico en las profundidades y, por tanto, contribuir a mitigar el efecto invernadero debido a la quema de combustible fósiles”, explica Xosé Antón Álvarez Salgado, investigador del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC)

campaña por tres océanos
La circunnavegación realizada por el buque Hespérides en 2010 y 2011, en el marco de la expedición Malaspina, supuso una oportunidad única para obtener muestras de los tres grandes océanos, el Atlántico, el Índico y el Pacífico.
“Hemos realizado un censo de las moléculas fluorescentes presentes en las masas de agua principales de todos los océanos, incluida las polares. Aunque la expedición no navegó por regiones polares, las corrientes oceánicas llevan cientos de años transportando aguas polares hacia las latitudes templadas, tropicales y ecuatoriales que sí fueron atravesadas por la expedición”, explica Teresa S. Catalá, primera firmante de este artículo, que forma parte de la tesis doctoral que está realizando bajo la supervisión de Isabel Reche (Univ. de Granada) y Xosé Antón Álvarez Salgado (CSIC).
Las 800 muestras recogidas fueron analizadas a bordo, al poco de ser tomadas, para que sus propiedades no se alterasen. Para ello se empleó un espectro fluorímetro, con el que se registró la emisión de fluorescencia de cada muestra de agua en respuesta a una luz de distintas longitudes de onda (colores). Este instrumento estuvo trabajando unas 270 horas y proporcionó 2,5 millones de datos. “Nunca hasta la fecha se había hecho un esfuerzo tal ni se habían recopilado tantos datos para conocer la fluorescencia del océano profundo”, destaca Catalá.
Los científicos esperan con su trabajo contribuir a seguir avanzando en el conocimiento de la “bomba microbiana de carbono”, un mecanismo que podría llegar a emplearse en un futuro para producir mayor cantidad de materia orgánica disuelta persistente y contribuir así a mitigar los efectos del calentamiento global.
“Se trata de una iniciativa controvertida, tanto en lo que respecta a la forma de implementarla a escala global como a su eficacia y posibles efectos secundarios. Nuestro trabajo contribuye a aportar un poco de luz científica a la controversia. Queda aún un largo camino por recorrer para conocer la composición y tiempo de vida del resto de esta materia orgánica tan persistente”, agrega el investigador.n